阿美族

於阿美族的起源歷史,每一支系都有不同的說法。在常見的始祖傳說中,都提及祖先從東方渡海而來,還有大洪水的故事。

  從阿美族的傳說和研究中,大約可以判斷秀姑巒溪一帶是阿美族在台灣東部的發源地,然而確實地點則因為各社的傳說地點不盡相同而無定論。遠在台灣南部的恆春阿美雖然屬於阿美族,卻早就成為一支孤立的族群。在1870年代中期,恆春阿美族人又北上至池上、富里居住,至今僅餘少數族人留在恆春半島附近,且已漢化,只有少數老人尚知阿美族祖先的起源傳說。
 
  阿美族人一般都自稱為「板炸」(Pangtsax),有人種、血統、同族及民族之意。阿美族的另一個稱呼是「阿米斯」(Amis)。在阿美族語彙中,Amis意謂「北方人」。阿美族世居花東縱谷及海岸的狹長地帶,自古就分為不同的幾個群,所以位於南方的部族就稱北方的部族「阿米斯」,久而久之阿米斯就成為阿美族的另一個代稱。其實在大部份的阿美族人習慣中,還是自稱「板炸」者為多。「阿美」一詞,就是從「阿米斯」簡化而來,根據清代以來到日治時期的記載,都以「阿眉」來稱呼這群花東地區的原住民。

  1899年伊能嘉矩在「台灣番人事情」一書中,對阿美族做了分類。他以阿美族的分布區域將阿美族分為:恆春阿美、卑南阿美、秀姑巒阿美、海岸阿美、奇萊(南勢)阿美。後來鹿野忠雄則將阿美族正式分為南、中、北三群:南部阿美包括恆春、卑南兩群,中部阿美包括了秀姑巒、海岸,北部阿美即南勢阿美。

  族群的移動是持續性的,如今阿美族人已遍布花東地區的平地鄉鎮。若以北、中、南三系區分,南部阿美的分布範圍除原有七社(今花蓮、吉安一帶)中的四社已經消失,僅荳蘭、薄薄、里漏三社殘留其跡外,往外遷移者多分布在水璉、壽豐。中部阿美系統的秀姑巒阿美則明顯擴張,從富里鄉一直北延伸至鳳林鎮,都有他們的聚落;海岸阿美則分布在豐濱以南到長濱、成功。南部阿美系統中的恆春阿美,主要分布在台東池上、關山、鹿野;卑南阿美的主要分布地則是台東市、卑南、東河等地。

  阿美族是典型的母系社會。一直居住在平原地帶,向來是原住民中人數最多的一族。阿美族的社會基礎單位是「家族」,也就是居住於同一屋子中的人。每一個家族都由一位最年長的女性出任「家長」,對內擁有行使權威的絕對絕對力量。阿美族的政治體制一直以男性為主,維持頭目和老人領導的形式。頭目由族人共同推選,負責部落的行政事務,真正掌握部落實權的則是部落中的長老組織。